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Los ataques de fuego en Japón

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Las incursiones de incendios en Japón comenzaron en 1945. Las incursiones de incendios fueron ordenadas por el general Curtis LeMay, a quien algunos consideran el 'Bomber Harris' de la Guerra del Pacífico, en respuesta a la dificultad que tuvieron las tripulaciones B-29 para completar el bombardeo estratégico sobre japoneses. ciudades LeMay, por lo tanto, decidió que los bombardeos generales sobre las ciudades para socavar la moral de los civiles eran una respuesta apropiada. Después del ataque a Pearl Harbor en diciembre de 1941 (denominado "no provocado y cobarde" por el presidente Roosevelt), nadie estaba dispuesto a hablar en nombre de los ciudadanos japoneses.

El 1 de noviembre de 1944, un B-29 Superfortress voló sobre Tokio por primera vez en lo que fue un vuelo de victoria de propaganda en lugar de cualquier otra cosa. El B-29 fue diseñado para transportar una carga de bomba de 20,000 lb a una distancia de 5000 millas. Fue diseñado para vuelos largos y la tripulación tenía compartimentos presurizados para brindarles un grado de comodidad en estos vuelos. Con base en las Marianas y China, los grupos B-29 estaban bajo el mando directo del general H Arnold y el Jefe de Estado Mayor Conjunto en Washington DC.

La dificultad del bombardeo estratégico se había visto el 15 de junio de 1944, cuando una incursión en las obras de hierro y acero de Yawata causó daños en solo el 2% del complejo. El 20 de agosto, una incursión en la misma planta provocó que 18 bombarderos fueran derribados de 70 aviones, una tasa de deserción del 25%. El objetivo apenas fue tocado. Tales pérdidas por tan poca recompensa convencieron a muchas tripulaciones de que el bombardeo estratégico era insostenible.

Curtis LeMay había experimentado el bombardeo de ciudades en Alemania como el líder de la 8ª Fuerza Aérea. Ahora, en el teatro del Pacífico, estaba convencido de una cosa: que cualquier ciudad que haga alguna forma de contribución al esfuerzo de guerra de Japón debería ser destruida.

A medida que los Aliados avanzaban por las Islas del Pacífico utilizando la táctica de 'salto de isla' de MacArthur, capturaron a Saipan, Tinian y Guam. Estas islas se convirtieron en bases para los B-29 del 21 ° Comando de Bombarderos. Las bases para los B-29 tenían que ser enormes. En Saipan, las pistas de aterrizaje tenían 200 pies de ancho y 8,500 pies de largo, y eran servidas por 6 millas de calles de rodaje y estacionamientos. Las pistas de Tinian tenían 8,000 pies de largo y se construyeron 90 millas de caminos solo para servir a la base de bombarderos allí. Las pistas de aterrizaje en Saipan y Tinian estaban listas para octubre de 1944, solo 2 meses después de que la lucha en las islas hubiera terminado.

El primer bombardeo contra Tokio ocurrió el 24 de noviembre. La ciudad estaba a 1,500 millas de las Marianas. El general de brigada Emmett O'Donnell que volaba el 'Dauntless Dotty' lideró 111 B-29 contra la fábrica de motores Musashima. Los aviones lanzaron sus bombas desde 30,000 pies y se encontraron con el primero de una serie de problemas: la precisión. Los B-29 estaban equipados con un excelente aimer bomba, el Norden, pero no podía distinguir su objetivo a través de la nube baja. También volar a 30,000 pies significaba que los aviones frecuentemente volaban en una corriente de chorro de viento que estaba entre 100 y 200 mph, lo que complicaba aún más el objetivo de la bomba. De los 111 aviones en la incursión, solo 24 encontraron el objetivo.

En enero de 1945, Curtis LeMay voló a las Marianas para tomar el control del 21 ° Comando de Bombarderos. El vigésimo comando de bombarderos, que tenía su base en India y China, también fue transferido a las Marianas y LeMay también recibió el mando de esto. Ambas unidades se convirtieron en la 20ª Fuerza Aérea. Para marzo de 1945, más de 300 B-29 participaban en redadas en Japón.

Sin embargo, los vuelos sobre Japón seguían siendo riesgosos, ya que había muchos jóvenes japoneses que estaban dispuestos a correr el riesgo de atacar un B-29, a pesar de su increíble potencia de fuego (cañones de 12 x .50 pulgadas y 1 cañón). Cuando Japón presentó sus combatientes 'George' y 'Jack', el número de bajas para la 20a Fuerza Aérea aumentó y el daño causado por los bombarderos no valió la pena. En marzo de 1945, la captura de Iwo Jima significó que los Mustang P-51 podrían usarse para escoltar a los B-29. P-61 'Black Widows' dio protección nocturna a los bombarderos durante las incursiones nocturnas. El Mustang era más que un rival para los combatientes 'Jack' y 'George' y los bombardeos diurnos sobre Japón se volvieron menos peligrosos con tal protección.

Sin embargo, LeMay aún experimentó un problema importante. La inversión que estaban obteniendo los Aliados por la cantidad de bombas lanzadas fue pequeña. Los bombarderos no estaban teniendo un impacto perceptible en la fabricación en Japón. El bombardeo puntual simplemente no estaba dando los retornos que LeMay quería. También era muy consciente de que cualquier posible invasión de Japón sería enormemente costosa para los estadounidenses si la Fuerza de Defensa Nacional de Japón estaba bien equipada con armas razonablemente modernas. Si las industrias manufactureras de Japón no pudieran ser destruidas, entonces no cabía duda de que la fuerza estaría bien equipada, en detrimento de los estadounidenses.

LeMay, después de haber visto el éxito de un ataque de fuego en Hankow cuando los B-29 volaron mucho más bajo que sus 30,000 pies normales y lanzaron bombas incendiarias.

LeMay decidió que Tokio sería el primer objetivo de una incursión masiva en Japón. La incursión fue planeada para la noche del 10 de marzo y los B-29 volarían a entre 5,000 y 8,000 pies. Como no se esperaba que Japón enviara combatientes nocturnos, se quitaron las armas de los aviones, ya que era algo que no se consideraba útil para la redada. Al despojar efectivamente el avión de elementos no esenciales, se podrían transportar más bombas para la incursión. Junto con Tokio, Kobe, Osaka y Nagoya también fueron atacados. Como cada uno tenía industrias artesanales florecientes que alimentaban a las fábricas de cada ciudad, LeMay esperaba privar a estas fábricas de las piezas necesarias. También esperaba que los incendios que se iniciarían también destruirían las fábricas más grandes. Como el objetivo de la incursión era tan grande, un área de la ciudad, los B-29 no tuvieron que volar en formación estricta, especialmente porque se esperaba poca resistencia de los japoneses.

Las bombas incendiarias lanzadas eran conocidas como M-69. Estos pesaban solo 6 libras cada uno y se dejaron caer en un grupo de 38 dentro de un contenedor. Un B-29 usualmente transportaba 37 de estos contenedores, lo que equivalía a poco más de 1.400 bombas por avión. Las bombas fueron liberadas del contenedor a 5.000 pies por un fusible de tiempo y luego explotaron al contacto con el suelo. Cuando hicieron esto, esparcieron un compuesto de gelatina de gasolina que era altamente inflamable.

Para el ataque a Tokio, participaron más de 300 B-29. Despegaron para tomar un vuelo que los llevaría a Tokio justo antes del amanecer, lo que les daría una cobertura de oscuridad, pero con la luz del día para el viaje de regreso a las Marianas. Volaron a 7,000 pies. Esto en sí mismo puede haber desconcertado a los defensores de la ciudad, ya que habrían estado acostumbrados a los B-29 volando a 30,000 pies.

La incursión tuvo un impacto masivo en Tokio. El reconocimiento fotográfico mostró que 16 millas cuadradas de la ciudad habían sido destruidas. Dieciséis fábricas principales, irónicamente programadas para una futura redada a la luz del día, fueron destruidas junto con muchas industrias artesanales. En partes de la ciudad, los incendios se unieron para crear una tormenta de fuego. Los fuegos ardieron tan ferozmente y consumieron tanto oxígeno que las personas en la localidad se asfixiaron. Se cree que 100,000 personas murieron en la redada y otras 100,000 resultaron heridas. Los estadounidenses perdieron 14 B-29; bajo la tasa de pérdida del 5% que se consideró "aceptable".

El 12 de marzo, tuvo lugar una incursión similar en Nagoya. La incursión tuvo menos éxito ya que los incendios no se unieron y poco más de 1 milla cuadrada de la ciudad fue destruida. El 13 de marzo, Osaka fue atacada. Ocho millas cuadradas de la ciudad fueron destruidas. Casi 2.5 millas cuadradas de Kobe también fueron destruidas por incursiones incendiarias. En el lapso de diez días, los estadounidenses arrojaron cerca de 9,500 toneladas de incendiarios en ciudades japonesas y destruyeron 29 millas cuadradas de lo que se consideró importante tierra industrial.

Pocos hombres que volaron en las redadas sintieron que lo que hicieron fue inmoral. El trato japonés de prisioneros y civiles en sus zonas ocupadas era muy conocido por las tripulaciones de vuelo y muchos sintieron que los japoneses habían provocado tales ataques contra ellos mismos. Las incursiones incendiarias se llevaron a cabo en la noche y la posibilidad de que una tripulación regresara de tal incursión era alta. Solo se perdieron 22 bombarderos en este período de diez días, una pérdida general del 1.4%. Si las tripulaciones necesitaran aterrizar temprano, podrían hacerlo en Iwo Jima y el vuelo de regreso a las Marianas estaba cubierto por 'Dumbos' y 'Superdumbos', apodos corteses para los aviones que escoltaron a los B-29 y les proporcionaron botes salvavidas si tuvieron que abandonar el mar. Estos aviones, generalmente los de Catalina y B-17, también transmitieron por radio la posición de las tripulaciones que habían abandonado el mar y los barcos podían recogerlos con la debida velocidad.

LeMay quedó muy impresionado con los resultados destructivos de las redadas, al igual que los Jefes de Estado Mayor Conjunto. Para el gobierno japonés, las redadas deben haber traído una gran desesperación ya que no tenían forma de defenderse y era obvio para todos los civiles que sabían sobre las redadas, que Japón estaba indefenso contra ellos.

LeMay desarrolló la táctica para que se produjeran incursiones incendiarias durante el día. Sin la cobertura de la noche, los B-29 volaron a entre 12,000 y 18,000 pies. Cualquier ataque de los combatientes japoneses fue cubierto por los combatientes P-51 Mustang y P-47 Thunderbolt. Los estadounidenses creían que el daño masivo hecho a Tokio por los ataques de fuego habría persuadido a los líderes de Japón a rendirse, pero no lo hicieron. En cambio, el bombardero B-29 sería necesario para otra incursión, una atómica. El 6 de agosto, el Enola Gay despegó hacia Hiroshima. El 9 de agosto, Bockscar despegó hacia Nagasaki. Japón se rindió poco después.

“Se estaban transportando cadáveres apilados en camiones. En todas partes había el hedor de los muertos y del humo. Vi los lugares en el pavimento donde la gente había sido asada a la muerte. Por fin comprendí de primera mano lo que significaba un ataque aéreo. Me volví enfermo y asustado. Más tarde supe que el 40% de Tokio se quemó esa noche, que hubo 100,000 víctimas y 375,000 quedaron sin hogar ".

“Un mes después de la redada de marzo, mientras visitaba Honjo en un día particularmente hermoso de los cerezos en flor, vi cadáveres hinchados y carbonizados en el río Sumida. Sentí náuseas y aún más miedo que antes ".

“Nosotros mismos nos quemamos en la redada de incendios del 25 de mayo de 1945. Mientras corría, mantuve mis ojos en el cielo. Fue como un espectáculo de fuegos artificiales cuando explotaron los incendiarios. La gente estaba en llamas, rodando y retorciéndose en agonía, gritando lastimosamente pidiendo ayuda, pero más allá de toda ayuda mortal ".

Fusako Sasaki